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Los drones juegan un nuevo papel en el seguimiento de las criaturas más grandes del océano


Para los investigadores marinos, los drones tienen un propósito más importante que simplemente ser artilugios geniales. Forman parte de la próxima ola de seguimiento de la vida marina en la naturaleza.

Una nueva investigación de la Universidad Estatal de Carolina del Norte muestra qué tan bien funcionan los drones de consumo para controlar la "megafauna" marina más grande, como tiburones, rayas y tortugas marinas.

El seguimiento de estas especies clave sigue siendo fundamental, especialmente porque el cambio climático continúa afectando la vida bajo el mar.

“Descubrimos que los drones se pueden usar para contar y hacer identificaciones de especies marinas a nivel de especie, particularmente en ambientes marinos poco profundos”, dijo Enie Hensel, Ph.D. candidato en NC State y primer autor de un artículo sobre el trabajo.

Beneficios del análisis basado en drones

Los drones siempre tuvieron la habilidad de obtener una vista de pájaro, pero Hensel explicó que demostrar la validez de los drones era más que justificar una nueva tecnología de investigación.

Investigaciones anteriores que probaron el potencial de los drones aislaron los estudios en un solo sitio. Sin embargo, un estudio en varios sitios proporcionó a los investigadores una mayor comprensión de lo que podían hacer los drones.

“Demostrar la viabilidad de los drones para este trabajo es importante, porque son herramientas económicas para recopilar estimaciones de abundancia precisas”, dijo Hensel.

"Y esas estimaciones son importantes tanto para informar el desarrollo de los esfuerzos de conservación como para evaluar la eficacia de esos esfuerzos".

“Los estudios con drones también son una buena manera de monitorear las especies de megafauna en aguas poco profundas porque no son intrusivas”, continuó Hensel.

“Los métodos de monitoreo más tradicionales, como los reconocimientos en botes o las redes de enmalle, son más invasivos y tienen el potencial de dañar a las personas o alterar sus patrones de movimiento”.

Otros métodos de monitoreo implican marcar criaturas marinas para rastrear sus movimientos a lo largo del tiempo. El uso de drones para rastrear la migración o la actividad de las comunidades de estos animales podría reducir la cantidad de criaturas que se etiquetan cada año con fines de investigación.

Prueba de seguimiento de drones

El equipo de NC State probó drones en varios lugares, todos con diferentes grados de claridad del agua. Para ver qué tan bien se desempeñaban los drones, pusieron tiburones falsos en el agua en varias profundidades de aguas claras y turbias.

El equipo optó por usar tiburones señuelo grises porque serían los más difíciles de detectar para los drones.

"Pero pudimos detectarlos a todos", dijo Hensel.

Los investigadores detectaron con éxito tiburones limón, nodriza y cabeza de sombrero. También rastrearon rayas del sur y rayas águila manchada. El único obstáculo para identificar la megafauna provino de las tortugas marinas.

Si bien los investigadores pudieron hacer identificaciones a nivel de especie de las otras criaturas, no pudieron diferenciar entre una carey y una tortuga marina verde.

“Una de las razones por las que elegimos estos sitios, todos en la isla de Gran Ábaco en las Bahamas, fue porque las Bahamas están interesadas en utilizar varios de los sitios como piloto para un esfuerzo de conservación gestionado”, dijo Hensel.

“Nuestras encuestas proporcionan datos de referencia para la abundancia de megafauna marina dentro de estos parques recién establecidos y mostramos que los drones ofrecen una nueva herramienta de gestión para el servicio de parques de Las Bahamas”.

"Y, por supuesto, la tecnología ciertamente nos abre las puertas para explorar una variedad de problemas de conservación", continuó Hensel.


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